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Crisol: servicio para ciegos Helen Keller Services for the Blind, Brooklyn

por Ismael Núñez, New York, NY



Brooklyn es el distrito más grande de la ciudad de Nueva York. Para ubicar una organización de gran historial, acérquese al número 57 de la calle Willoughby en Brooklyn, NY, donde existen los servicios para ciegos "Helen Keller Services for the Blind", agencia que ha estado dando servicios a la comunidad con discapacidades por ya más de 100 años. Desde 1893, la agencia ha sido pionera en el área de la rehabilitación de ceguera. En su folleto declaran que "Nuestra misión es la de ayudar a las personas ciegas o con impedimentos visuales de todas las edades y que puedan tener discapacidades adicionales a participar activamente en nuestras comunidades". Además de su casa central en Brooklyn, la agencia tiene oficinas adicionales en Hempstead y Huntington, Long Island. También administran el centro nacional para jóvenes sordo-ciegos Helen Keller National Center for Deaf-Blind Youths and Adults en Sands Point, Nueva York.

Breve historia de Helen Keller
Antes de seguir les presentamos una breve historia de los logros de este sobresaliente ser humano, Helen Keller. En 1904 a la edad de 24, doña Helen se graduó de la universidad Radcliffe con las notas más altas, siendo la primera persona sordo-ciega en graduarse de una universidad. Llegó a ser una oradora, escritora, activista política e intercesora por la población con discapacidades mundialmente conocida. También abogó por el voto femenino, pacifismo y apoyo el control de la natalidad. Viajó por 39 países repartidos por todo el mundo apoyando estas causas y con invitaciones para hablar sobre discapacidades. Se reunió con todos los presidentes estadounidenses desde Grover Cleveland a Lyndon B Jonson y fue miembro de varias organizaciones políticas como el Partido Socialista y Industrial Workers of the World (Trabajadores Industriales del Mundo-IWW). El presidente Lyndon Johnson le otorgó la medalla Medal of Freedom el 14 de septiembre de 1964, la más alta condecoración civil de Estados Unidos.

Helen Keller Services for the Blind a grandes rasgos
Michelle A. Spinelli, la directora de desarrollo y Jennifer C. Stephens la encargada de relaciones públicos de la organización le hablaron a esta reportera de las funciones principales de la organización. Algunas de las principales áreas de las que hablaron fueron el centro infantil de enseñanza, los servicios para estudiantes, los servicios de rehabilitación y los servicios de empleo.

El centro infantil Children’s Learning Center y los servicios para estudiantes Services for Students ofrecen servicios que son muy parecidos. Se puede decir que juntos funcionan bien. Las Sras. Spinelli y Stephens me informaron que "En nuestra oficina del centro de Brooklyn tenemos un programa de intervención prematura para niños de recién nacidos a los tres años. También existe el centro de recursos para familiares Parent and Early Educational Resource Center que ofrece seminarios informales, capacitación especializada y apoyo por pares para las familias de niños pequeños con discapacidades".

Una de las primeras áreas de foco del centro infantil Children’s Learning Center es la biblioteca Braille y de letra grande, que tiene una colección de más de 10 mil títulos. El Programa de Capacitación Pre-vocacional ofrece evaluaciones y preparación laboral a quinceañeros de Long Island que tienen impedimentos visuales. En el área del programa de Servicios de Rehabilitación se ofrece Capacitación en Orientación y Movilidad con instructores en movilidad que enseñan las habilidades de viaje independiente y seguro y el uso del transporte público. La instrucción en el Programa de Vida Diaria, que también es parte de Servicios de Rehabilitación, enseña a los clientes a cocinar, limpiar, atención personal y comunicaciones. Trabajan individualmente y en grupos con ciegos o con personas con impedimentos visuales.

Brooklyn, el crisol
La Sra. Stephens indicó que "Brooklyn es una comunidad que crece cada día más hacia una crisol cada vez más grande. Cada vez vemos más latinoamericanos, africanos a gente de la Europa oriental y tratamos de darles el mejor servicio posible a todos estos grupos que lo necesitan". No solamente ofrecen servicios de alistamiento para el trabajo a los jóvenes sino también a los adultos. A los clientes les dan remediación académica, capacitación vocacional y tecnología de asistencia. En estas áreas, capacitan a sus clientes con los más modernos programas de adaptación que les permitan trabajar con computadoras a las personas ciegas o con impedimentos visuales por medio de comunicación sonora o en braille. También ofrecen pasantías y asistencia para la contratación en trabajos, don de los especialistas colaboran con empresarios para crear oportunidades de trabajo en la comunidad y para aconsejarles, si es necesario, sobre adaptaciones y modificaciones en el trabajo.

Historia latina de éxito
Una de las personas que aprovechó de los servicios ofrecidos por Helen Keller Services for the Blind y ha tenido éxito es John Calixto. Hace poco se le honró con el premio de la herencia hispana New York State Third Senate District Hispanic Heritage Month Award por sus contribuciones a la comunidad. Por medio del programa Business Enterprise Program consiguió la licencia de vendedor y ahora administra un quisco de periódicos y baratillas en el edificio gubernamental Perry B. Dureya Jr. State Office en Hauppauge, Nueva York. Don Calixto perdió la visión en un accidente de motocicleta en el 2000 y fue al centro Helen Keller Services for the Blind en 2002 para que le dieran apoyo de rehabilitación, en movilidad y en entrenamiento para viajar sin peligro. Paralelamente le aceptaron en un programa empresarial donde completó un programa diseñado para dar destrezas técnicas para administrar un negocio. Doña Diane Shelto, Instructora de Estudios Académicos en Helen Keller, expresó que "John es verdaderamente una de las personas más impresionantes con las que he trabajado. Su actitud de invencible es ejemplo de un espíritu poderoso e influyente".

Don Calixto declaró -"Si no hubiese sido por ellos no sería lo que soy hoy. Después de mi accidente no sabía a quién acudir y ellos se mostraron disponibles. Como dicen, el resto es historia". Al preguntársele si le recomendaría los servicios de Helen Keller Services for the Blind a la comunidad latinoamericana, don Calixto respondió -"En una palabra, ¡Sí! No le niegan servicios a nadie".

Si desea más información, visite http://www.helenkeller.org.

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